Als je op zoek gaat naar voorbeelden van Journalistiek zonder de traditionele journalist ontkom je niet aan de blogger. Daarom reisde onze zomerreporter Gemma voor haar eerste verhaal naar het slaperige Engelse stadje St. Albans, waar een blogger vanuit een tuinhuisje een heel blog-imperium heeft opgebouwd rondom….tuinhuisjes.

Het begon allemaal op de dag dat de Brit Alex Johnson vader werd, zijn vaste baan opzegde en drie dagen per week ging werken vanuit huis.

Al gauw kwam hij erachter dat stapels papieren op de keukentafel waar hij koffie dronk, speelde met zijn zoon en het avondeten klaarmaakte niet werkte en hij verkaste met zijn laptop naar buiten, naar het tuinhuisje. De schuur groeide uit tot zijn vaste werkplek en Johnson raakte in de ban van werken vanuit een hut, schuur of andere ‘shedlike atmospheres’. Johnson: “Puur voor de leuk begon ik me erin te verdiepen en stuurde eens in de zoveel tijd een PDF-nieuwsbrief rond naar bevriende thuiswerkers.”

De PDF groeide uit tot een WordPress-blog dat opvallend veel lezers trok die meedachten en reageerden op posts. De bal ging rollen. Johnson begon te netwerken in de industrie, het blog groeide uit tot een website, de site trok adverteerders en Johnson lanceerde het woord ‘shedworking’. In 2010 bracht hij zijn boek Shedworking: The alternative workplace revolution uit.

En zijn schrijfsels gaan allemaal over waar je een kantoorschuur het beste kunt plaatsen, wat er op de markt is qua inrichting, hoe de werkplaats zo milieuvriendelijk te houden maar ook vooral het sociale aspect: hoe kun je nog een sociaal leven leiden als je elke dag in je eentje in je kantoor aan huis aan het werk bent?

De opbrengst van dit succesverhaal maakt menig blogger en journalist jaloers: Johnson heeft in totaal al een ruime 46,000 euro verdiend met het blog en zijn website zorgt momenteel voor een derde van zijn inkomen.

Verzamelaar
De sleutel tot het succes is dat Johnson heel goed doorheeft hoe ‘online community management’ werkt en deel uitmaakt van zijn eigen gemeenschap. “Ik heb contacten over de hele industrie – van ontwerpers tot producten maar ook de thuiswerkers zelf. Mijn rol is om die bij elkaar te brengen zonder het een boven het ander te promoten.”

“Ik verzamel informatie, bedenk nieuwe invalshoeken, maak lezers alert en selecteer tips, foto’s en verhalen. Met een snelle nieuwsvoorziening van twee blog posts per dag, loop ik voor op specialistische magazines.”

Het klinkt voor mij zoals oud – BBC baas Richard Sambrook de nieuwe rol van de journalist omschrijft: Die van verzamelaar en generator van specialistische content. Johnson plakt daar nog eens een toegewijde groep thuiswerkers aan vast en doet zelf actief mee.

“De doelgroep en de huidige ontwikkelingen – meer mensen besluiten thuis te werken bijvoorbeeld omdat ze freelance gaan of reiskosten willen besparen – is er perfect voor.” zegt Johnson. “Als thuiswerker zit je toch vaak alleen, het is eenzamer dan een baan op een kantoor. Het is misschien een beetje triest om toe te geven, maar met 95 procent van mijn collega-tuinhuiswerkers heb ik alleen online contact gehad.”

Online kerstdiner
Het online collega-schap leidde zover dat afgelopen kerst, Johnson een online kerstdiner organiseerde voor de thuiswerkers die zijn blog volgen. “Daar zaten we dan met de webcam aan, allemaal in onze tuinhuisjes met kerstmutsen en een bord eten op schoot kerst te vieren.”

De adverteerders zien potentie in deze niche met een hechte achterban aangestuurd door een journalist. Toch borrelt de vraag op: hoe onafhankelijk is het blog nog met onder elke blog een flikkerende advertentie? Johnson: “Je kunt beargumenteren dat het de onafhankelijkheid aantast, maar het is ook wat lezers willen: Links en namen van leveranciers. En ik schrijf nooit in de naam van het bedrijf dat adverteert.”

Professioneel blogger
Wat is Johnson nu eigenlijk? Commercieel journalist, expert, tuinhuisjesfanaat die toevallig schrijft? In de 106,000 Google hits voor ‘zijn’ woord shedworking wordt hij vaak als expert aangehaald. Johnson spreekt regelmatig op beurzen en wordt in reguliere media gevraagd voor zijn specialistische kennis.

Johnson: “Het is niet zo dat ik precies weet hoe je een tuinhuiskantoor moet bouwen, ik kijk meer naar het sociale aspect en probeer me in te leven in de lezer door hele simpele vragen te stellen: Is het slim een keuken in je werkhut te plaatsen of niet? Hoe zorg je ervoor dat je niet isoleert daar in de tuin, hoe organiseer je bij gebrek aan collega’s genoeg pauzes?”

Johnson noemt zichzelf graag ‘professioneel blogger’. “Ik ben denk ik een van de weinigen die, als ik me volledig zou richten op het blog, mijn brood kan verdienen met bloggen.”

De schuren blijven Johnson na bijna tien jaar nog steeds fascineren en hij vindt telkens weer nieuwe invalshoeken. Johnson: “Hoe dieper ik graaf, hoe meer ik tegenkom. Er zijn bijvoorbeeld heel wat beroemde schrijvers en musici geweest die werkten vanuit een tuinhuis.”

Satellietblog
Johnson onderhoudt nog een blog. Ironisch genoeg, die gaat over boekensteunen – het meest essentiële deel van de inrichting van het tuinhuiskantoor aldus de expert. En welja, binnenkort brengt hij een boek uit over boekensteunen.

Johnson: “Ik heb ook de ambitie om de Amerikaanse markt aan te boren en e-books uit te brengen.”


Na het gesprek met Johnson – helaas niet in zijn inmiddels beroemde tuinhuisje omdat het gezin onlangs is verhuisd – loop ik terug naar het station in het slaperige Engelse stadje St. Albans en denk: Waar zal ik eens over gaan bloggen. Regenlaarzen? Winkeletalage’s? Fietslichtjes? Hoe maak je een treinreis zo comfortabel mogelijk?

Mijn volgende bestemming is 7 uur verderop met de trein. Naar Ierland. Tijdens die treinreis geef ik via Twitter nog een paar voorbeelden van andere Engelsen die binnen het thema passen. Tot dan!

Alex Johnson is ook op Twitter @shedworking, absoluut de beste manier om lezers te bereiken aldus de Brit.


Zomerreporter 2011 weergeven op een grotere kaart

Al één reactie — discussieer mee!