Van 4-6 november vond het Mozilla Festival in Londen plaats. Journalisten, programmeurs en studenten kwamen bij elkaar om te bouwen aan het open web van de toekomst. Internetredacteuren Herwin Thole en Jerry Vermanen waren aanwezig bij dit festival.

Het is een discussie die regelmatig opborrelt onder internetredacteuren: moet een journalist kunnen programmeren? Op zondagochtend 6 november volgde ik twee workshops: ScraperWiki en HTML voor beginners.

De eerste workshop, gegeven door Aron Pilhofer, leerde mij in twee uur een zogeheten ‘scraper’ te maken. Dat is een programma (in programmeertalen Ruby of Python) waarmee je gericht informatie van een website kunt pakken en organiseren.

Ik geef toe dat ik een programmeer-n00b ben. Ooit een cursus Flash achter de kiezen gehad, maar nooit echt de logica doorzien. Een gamecursus gevolgd en afgerond, maar daar word je als journalist ook niet wijzer van. En toch lukte het me in twee uur om een scraper in Ruby te maken die informatie van een website over onderzeese telecomkabels kan schrapen. Nog lang niet perfect en klaar, maar wel vrij snel resultaat.

Had ik die informatie handmatig bij elkaar moeten rapen, dan was ik daar zeker langer dan twee uur mee bezig geweest. En toch pleit ik ervoor dat journalisten niet per se hoeven te programmeren. Zolang je maar begrijpt hóe het internet werkt en dat je bepaalde zaken kunt automatiseren. Niet zelf bouwen, maar het web kunnen ‘lezen’.

Journalisten zijn volgens Pilhofer vrij snel geïntimideerd door programmeertalen. ,,Dan heb ik zeker wiskunde nodig?”, benoemt Pilhofer één van de clichés die hij van collega’s te horen krijgt. ,,Nee. Het gaat allemaal om logica. De taal van de machine leren.”

Is het volgens hem nodig om als journalist te kunnen programmeren? Pilhofer denkt na en antwoordt: ,,Als je het wil, gewoon doen. Ik heb nog nooit spijt gehad van een extra vaardigheid. Je ziet ineens veel meer mogelijkheden. Je verrijkt je wereld. With a hammer in my hand, the world is just nails.

Hij noemt het voorbeeld van het invullen van declaratieformulieren. Pilhofer raakte gefrustreerd dat hij elke maand nagenoeg dezelfde informatie moest invullen. ,,Toen heb ik een script geschreven dat het voor mij doet. Soms is het handiger en sneller om iets te scripten. Het kostte me in het begin een paar uur langer dan mijn collega’s, maar voortaan ben ik met een paar muisklikken klaar. Terwijl mijn collega’s elke maand weer dezelfde handelingen uitvoeren”, lacht de journalist van de New York Times.

Handig, maar niet noodzakelijk

Diezelfde houding wordt door Mark Simpkins bevestigd. De HTML-workshopdocent geeft aan dat het voor een journalist belangrijk is om het web te snappen. Hoe communiceren computers met elkaar? Wat is HTML eigenlijk? Wat is er (on)mogelijk met veelgebruikte talen? Maar zelf code tikken? ,,That’s usefull, but not vital.

Volgens Simpkins wordt de toekomst van het web bepaald door de aankomende generatie jongeren die bovenop de bestaande structuur bouwt. Zij maken applicaties voor Facebook, Twitter of Google zonder de basiskennis van HTML. Die hebben zij ook niet nodig, want ze zijn web-native. ,,Je kunt alleen met die groep communiceren als je weet hoe het internet werkt”, denkt Simpkins.

En als je wilt programmeren, begin dan met één programmeertaal en blijf daarbij. ,,De eerste stap is ontzettend moeilijk”, aldus HTML-workshopdocent Mark Simpkins. ,,Maar zodra je snap hoe een computer informatie verwerkt, is het eenvoudiger om van programmeertaal naar programmeertaal over te stappen.”

Een eigen scraper kunnen bouwen is een vaardigheid die zichzelf zeker uitbetaalt. En weten wat er onder de motorkap van je computer gebeurt kan ook geen kwaad. Maar moet je uit alle macht proberen alle programmeertalen in de vingers krijgen?

Wat mij betreft niet. Niemand wil een onhandige programmeur met journalistiek inzicht.

Lees meer over MozFest:
Meeschrijven aan het Data Journalism Handbook
Ontwikkelaars en journalisten tegenover elkaar
Het liveblog van de toekomst
Rewired State heeft jonge programmeurs een kans
Crowdsourcen van data voor nieuws
Subsidieer datajournalisten in Nederland

Jerry Vermanen

Redacteur

Jerry Vermanen werkt als datajournalist bij Pointer (KRO-NCRV).
Profiel-pagina
Nog geen reactie — begin de discussie!