Na eerder Twitter en Foursquare, was dit jaar de op het oog simpele livestream-app Meerkat dé hype op het South By South West-festival in Austin. De smartphone-applicatie werd de afgelopen weken al ruim 300.000 keer gedownload en op papier zou de app nu al 40 miljoen dollar waard zijn. Maar wat kan Meerkat voor de (online) journalistiek betekenen?

‘|LIVE NOW| #meerkat’ is de boodschap die de streaming-app automatisch via je Twitteraccount de wereld instuurt. Met een klik op de bijgevoegde link, start meteen de livevideo in je browser. Dat gemak is de kracht van Meerkat.

Livestreamen met je telefoon

Het idee van livestreamen vanaf je smartphone is niet nieuw. Applicaties als Ustream, Justin.tv (niet meer actief) en Livestream boden dit al veel langer aan, maar worden door het grote publiek nog niet massaal omarmd. Het kost dan ook meer moeite om hier een stream te starten, terwijl bij Meerkat een simpele connectie met Twitter genoeg is om ‘on air’ te gaan.

Daarnaast is het door middel van Twitter direct mogelijk reacties te geven bij die stream die je bekijkt. Daarmee kun je precies zien wie meekijkt. En juist die interactiviteit maakt het gebruik van de app net wat leuker is.

Alhoewel het aanbod op dit moment nog vooral bestaat uit Twitteraars die met schokkerige beelden hun omgeving laten zien, hebben sinds de lancering ook diverse journalisten geëxperimenteerd met Meerkat.

BBC-experiment

Zo besloot de BBC de nieuwe protesten in Ferguson met de wereld te delen via de app. Twee journalisten van de nieuwszender gingen op pad om de demonstraties te filmen: één als cameraman en presentator en de andere deelde de link via social media, sprak met omstanders en hield contact met een editor in Washington.

In een blogpost beschrijft het tweetal hoe ze in het begin moeite hadden met het feit dat de camera altijd aan stond. Overleggen deden ze eerst fluisterend, maar al snel betrokken ze ook het publiek bij datgene dat ze wilden filmen. De stream leverde uiteindelijk meer dan 300 kijkers op.

Regionale media experimenteren

Ook in Nederland namen journalisten de proef op de som. ‘Meerkat is een hele mooie manier om ergens heel snel live te kunnen gaan’, zegt Marijke Brouwer, socialemediaredacteur bij RTV Oost. Ze besloot tijdens de verkiezingsavond van afgelopen woensdag een stream via de app te starten in het provinciehuis in Zwolle. Op dat moment waren haar collega’s met een camera- en radioploeg ook aanwezig, maar Brouwer wilde met de video vooral een kijkje achter de schermen bieden. De link werd verspreid via haar eigen Twitteraccount en ook via het liveblog van RTV Oost.

Ook bij RTV Noord werd kort geëxperimenteerd met Meerkat bij de uitslag van de Provinciale Statenverkiezingen. Erik Hogeboom, redacteur en online aanjager bij RTV Noord: ‘Als regionale omroep houden we in de gaten wat hip is, zo ook Meerkat. Woensdagavond hebben we geprobeerd hoe het beeld uit het zaaltje zou zijn waar wij waren.’ En dat viel volgens Hogeboom niet tegen. Ook hij noemt als voordeel dat je heel snel online kunt gaan.

Toch zitten er volgens beiden wel nog wat haken en ogen aan de applicatie. Want hoe handig de (enige) connectie met Twitter ook is, het sluit wel de gebruikers uit die niet op berichtendienst zitten. ‘En in Groningen zijn dat nog genoeg mensen’, zegt Hogeboom. Doordat Meerkat daarnaast niet te embedden is en het opslaan van de gestreamde video niet altijd lijkt te werken, blijft de verspreiding van de livestream erg binnen Twitter hangen. Ook is de app tot nu toe alleen beschikbaar voor iOS (iPhone, iPad), al is een Android-app op dit moment in de maak.

NU.nl heeft liever eigen livestreamdienst

Gert-Jaap Hoekman, hoofdredacteur van NU.nl, is dan ook wel enthousiast over Meerkat, maar ziet meer in het hebben van een eigen livestreamdienst. ‘Hoe gaaf zou het zijn als NU.nl in het land miljoenen potentiële cameramensen zou hebben die livestreams maken van interessante gebeurtenissen? De situatie na een storing op bijvoorbeeld Utrecht CS kan door reizigers daar meteen op beeld te zien zijn’, zegt Hoekman.

Regie houden

Bovendien zou een eigen dienst het mogelijk maken de regie meer in eigen hand te houden. ‘Stel dat nu een willekeurig iemand in het land bij een ontsporing van een trein zou zijn en dat streamt via Meerkat. Wij zouden dat dan als NU.nl kunnen delen, omdat het interessante beelden oplevert. Maar wat als degene besluit ook de bloederige situaties in beeld te brengen?’

Hoekman zou bij het gebruik van beelden van een omstander dan ook altijd in contact willen zijn met de filmer, of bijvoorbeeld een vertraging hebben van een paar seconden. Momenteel doet NU.nl daarvoor samen met TNO onderzoek naar Cameraad, een manier om snel met burgers in contact te komen die in de buurt van een incident zijn.

‘Een liveblog kun je snel opstarten om mensen te vertellen wat er gebeurt, maar televisiezenders gaan niet zomaar live. Daar ergens tussen zit een gat waar wij iets mee moeten’, zegt Hoekman. Hij ziet daarin een mogelijkheid om tussen verschillende livestreams te schakelen, met niet eens per se een presentator in beeld. ‘Meerkat zou daar in geïntegreerd kunnen worden, als dat tegen die tijd technisch mogelijk is’, aldus Hoekman.

Ook de NOS ziet het voordeel van Meerkat in. Lara Ankersmit, hoofd digitale media bij de omroep: ‘Op dit moment maken de journalisten op locatie al vaak een foto met hun telefoon voor NOS.nl en de NOS-app, maar met Meerkat kunnen ze ook direct live beeld produceren. Als er op dat moment nog geen camera ready is, dan biedt dit mogelijkheden om alvast te gaan berichten.’

Gebreken en ontwikkelingen

Of Meerkat blijvertje is, zal dit jaar duidelijk worden. Twitter lijkt ondertussen ook geïnteresseerd in deze simpele manier van livestreamen. Niet alleen nam het bedrijf in januari Periscope (een concurrent van Meerkat) over, ook perkte Twitter al bepaalde functionaliteiten van de livestream-app in. Zo is de toegang tot veel gebruikersinformatie van Twitter ontzegd, waardoor er bij het starten van een stream niet meer automatisch een pushbericht gestuurd kan worden naar Twitter-volgers die ook Meerkat gebruiken.

Het gebrek aan functies in de app zorgt er op dit moment wel voor dat andere ontwikkelaars al de nodige verbeteringen proberen te realiseren. Zo is er Katch, een functie die automatisch je stream omzet in een Youtubevideo. Hiervoor hoef je alleen de hashtag #katch  toe te voegen aan de titel van je Meerkatstream. Ook is het mogelijk om willekeurige streams van over de hele wereld te bekijken op Meerkatroulette.com.

Al 3 reacties — discussieer mee!