Topics is het nieuwe platform dat De Persgroep in de markt heeft gezet. Ideaal, want je krijgt er een persoonlijk aanbod uit alle Persgroep-kranten voorgeschoteld. Maar dat klinkt mooier dan het in de praktijk is, merkte Thomas Smolders. Is Topics wel zo’n handig platform?

In januari lanceerde De Persgroep een nieuw platform dat Topics heet en ‘de Spotify voor de journalistiek’ werd genoemd. Voor het verscheen schreef ik er dit stuk over. Nu zijn we vijf maanden later.

Persoonlijke nieuwsbron

“Nòg een nieuw nieuwsplatform?”, dacht ik toen ik voor het eerst over Topics hoorde. Naast de honderden nieuwssites en talloze platformen als Pocket, Apple News, Flipboard, Paper of Blendle kwam De Persgroep plots met een nieuw platform op de proppen. Een platform dat door de directie als volgt werd aangekondigd:

“Topics-gebruikers kunnen specifieke interesses, onderwerpen of enkele door een redactie samengestelde lijsten volgen. Eens dat is gebeurd, krijgen ze een overzicht van alle artikels over die onderwerpen uit de Vlaamse en Nederlandse kranten De Morgen, Het Laatste Nieuws, Algemeen Dagblad, de Volkskrant, Trouw en Het Parool. Een slim computeralgoritme beslist welke artikels het meeste gewicht krijgen op het platform, dat eruitziet als een digitaal magazine waar je eindeloos door kunt scrollen.”

In theorie een vrij goed idee. Een algoritme dat me belooft om mijn persoonlijke nieuwsbron te worden. Cool, dacht ik. Hoe meer ik erover nadenk, hoe minder ik dat eigenlijk wil. Al ligt dat misschien eerder aan de uitwerking van Topics.

Eindeloze stroom

Wie naar het platform surft komt terecht in een Flipboard-achtige omgeving. Foto’s met quotes of krantenkoppen die het artikel tonen als je ze aanklikt. Een eindeloze stroom aan stukken die maar niet ophoudt. Juist. Als er iéts was dat ik nodig had, dan was het vooral een extra nieuwsplatform dat me net als alle andere het gevoel gaf dat ik nooit alles kon gelezen hebben. Dat ik altijd achterop zou blijven hollen.

Het wordt pas echt interessant als je onder de motorkap gaat kijken. Ziet hoe dat ‘slim computeralgoritme’ wordt aangewend om mij gepersonaliseerd nieuws voor te schotelen. De heilige graal waar ook grote kleppers als Facebook en Google naar zoeken – en waar ook heel wat hippe startups aan werken. Een zoektocht waar veel geld en slimme nerds in betrokken zijn.

Haperend algoritme

Dat algoritme sputtert een beetje bij Topics. De artikelen die ik te zien krijg worden – zo lijkt het – vooral op basis van simpele zoektermen geselecteerd, zonder dat me wordt getoond wat het meest relevante stuk voor mij is. Na een overwinning van Trump, bijvoorbeeld, krijg ik zeven artikelen over de voorverkiezing in kwestie te zien. Soms zelfs twee exact dezelfde stukken (uit De Morgen en de Volkskrant) die naast elkaar staan.

Wanneer ik alle columns van Lize Spit uit De Morgen wil lezen, lukt dat niet. Ik krijg bij het topic ‘Lize Spit’ alle artikelen te zien waarin Lize vermeld wordt. Een stuk over Write Now! (de schrijfwedstrijd waar Lize jurylid was) van amper 200 woorden. Een aankondiging in een weekendagenda. Een column van Herman Brusselmans die meer dan 20 mokkels opsomt met wie hij naar bed wil (ik verzin dit niet).

Ik merk dat ik Topics steeds minder gebruik, net zoals ik niet zo vaak naar andere platformen surf. Al te vaak blijf ik hangen in mijn cirkel van sociale media en nieuws-apps die ik in eerste instantie voor een andere reden gebruik.

Marketing

Hoe doorbreek je die cirkel? Door mensen op het bestaan van je platform te wijzen. Via marketing, bijvoorbeeld. Mensen een nieuw nieuwsplatform laten gebruiken is heel, heel moeilijk. En hoewel Topics nog steeds in Beta (what’s in a name, na een half jaar?) is, zag ik er nog nergens reclame voor opduiken – alsof De Persgroep het platform zelf wat wegsteekt. Gek, want dit zou nochtans een gigantisch interessante manier zijn om nieuwe abonnees mee te lokken. Mensen die twijfelen tussen een abonnement op De Morgen en De Standaard of de Volkskrant en NRC.

Op de abonnementenpagina zou het zowat het eerste moeten zijn wat je te zien krijgt:

“Hé, psst, wist je dat je ook alle artikelen van de Volkskrant, Het Laatste Nieuws of Het Parool kan lezen als je een abonnement op De Morgen neemt? Hebben ze bij De Standaard niet hé. Koop dan. Je wil het.”

Zuchtend zoeken

Het blijft dan ook de belangrijkste reden om Topics te gebruiken: als abonnee van De Morgen kan je gratis de artikelen uit de steengoede Volkskrant lezen (en omgekeerd). Helaas gaat dat voorlopig zo: je klikt op Twitter op een link die naar een artikel van De Volkskrant gaat. Je botst op een betaalmuur. Je zucht. Je surft naar Topics. Geeft een zoekterm in om het artikel terug te vinden. Je zucht. Kan het stuk uiteindelijk lezen zonder te betalen.

Misschien zou het wel effectiever zijn om alle abonnees bij De Persgroep geen account op Topics maar een login te geven waarmee ze de paywalls van De Morgen, Het Laatste Nieuws, Algemeen Dagblad, de Volkskrant, Trouw en Het Parool kunnen passeren. Denk ik, want ik weet het soms ook niet meer. Een soort digitale loper die de deur in de betaalmuren opent. Het bespaart niet alleen een hoop frustratie, maar ook de berg marketingbudget die nodig zou zijn om Topics bekend te maken.

Deze blogpost is eerder verschenen op het weblog van Thoms Smolders.

Nog geen reactie — begin de discussie!